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厉害的无线电技术究竟是谁发明的?

无线电到底由谁最先发明?谬误浸透了许许多多参考材料、科学史籍、科学家传记以及各种公开刊物杂志。这种混乱现象一直到1943年才正式得到美国最高法院澄清。

多少年来,前后有过多少人竟称他们首先发明了无线电,结果把事情弄得面目全非。在这些人当中,除了马可尼以外,举最早比较知名的尚有洛奇、普平、爱迪生、费先登、斯拉比、布朗、汤姆孙和斯图恩等这些国际名家。

最为人所知的无线电通信的发明者是意大利的古列尔莫·马可尼(Guglielmo Marconi),年少的马可尼在他不足20岁的时候因受到电磁波发现者赫兹论文的启发,开始尝试无线电传输的实验。

马可尼和他的无线电报设备

时年1894,就在赫兹去世后不久,马可尼的实验已经有了突破性的进展,成功地重复了赫兹的实验,实现了仅仅只有几厘米的传输。

赫兹曾表示电磁波无用

耐人寻味的是,作为电磁波的发现者,赫兹表示他所发现的无线电磁波除了验证麦克斯韦的方程是正确的以外,并没有什么其他用处。

在1896年,马可尼在英国申请了自己无线电的商业专利,专利号12039。次年便成立了无线电报及讯号有限公司,后更名为马可尼公司。因为此项发明,马可尼成为1909年诺贝尔物理学奖的得主。

马可尼在英国申请的无线电信号传输专利

以上便是无线电发明最广为流传的版本,然而马可尼究竟是不是第一个发明无线电技术的人呢?这里面还另有故事。

另一个故事的主角是我们熟悉的奇才尼古拉·特斯拉(Nikola Tesla),近年来,受央视《人物》栏目的一期节目《闪电的主人》影响,各种吹嘘特斯拉的不实的传言不绝于耳。

但特斯拉绝不是什么幻想家,否则马斯克不会以他的名字命名自己的电动车公司,国际计量组织也不会以他的名字作为磁感强度的单位。

1893年,特斯拉在美国密苏里州圣路易斯首次公开展示了无线电通信。在为“费城富兰克林学院”以及全国电灯协会做的报告中,他描述并演示了无线电通信的基本原理。他所制作的仪器包含电子管发明之前无线电系统的所有基本要素。

詹姆士·R·魏特教授写道:“根据1893年特斯拉的发现而绘制出来的简图,标志着无线电通信的诞生。应当承认,在这之前赫兹已进行过很有见地的理论和实验研究工作,证明了火花隙放电在一定距离之外的作用。但是,特斯拉的发现比马可尼发明并实际演示无线电报要早好几年。”

上图是美国最高法院案卷收录的,引自特斯拉1893年报告。这幅略图经常被引用来证明是他发明了无线电。

发明的争端当然免不了专利的战争,不可否认,马可尼1896年在英国申请的的确是世界上第一份关于无线电技术的专利。

但是在美国,无线电专利的归属可没有这么顺利。

马可尼最早在美国申请专利

马可尼最早在美国申请的专利,是在1900年11月10日备案的,后来因为奥利弗·洛奇勋爵已先期提出了一种技术,因而未予受理。

特斯拉于1898年申请的一种遥控小船专利中的电路结构

特斯拉在1897年9月2日提出申请,并于1900年3月20日获得批准的645576号专利,要早于马可尼的四电路调谐装置。

特斯拉最早关于无线电信号传输的专利

然而,美国专利局于1904年将尼古拉·特斯拉1897年无线电技术的专利权撤销,转而授予马可尼发明无线电的专利。这一举动可能是受到马可尼在美国的经济后盾人物,包括汤玛斯·爱迪生,安德鲁·卡耐基影响的结果。

1915年5月13日,在马可尼控告大西洋通信公司的一起案件中,普平教授为被告出庭作鉴定证明人。普平教授反复指出,特斯拉将他的无线电发明贡献给了人类;大西洋公司的专家所以拒绝承认马可尼的一些无线电专利,根据之一就在于此。

1915年8月,特斯拉也控告马可尼公司。美国马可尼无线电报公司也控告美国政府,据他们说,政府在第一次世界大战期间侵犯了“马可尼的”专利。关于无线电专利这一仗,来来回回打了好几十年,因此毫不奇怪,结果弄得混乱不堪。

1943年6月21日,就在特斯拉去世后不久,美国最高法院推翻了承认马可尼发明权的原判,美国最高法院裁定:尼古拉.特斯拉提出的基本无线电专利早于其他竞争者,无线电专利发明人是尼古拉.特斯拉,有学者认为法院的裁决可能是为了逃避一战期间应付的专利费用。(1943年6月21日——美国报告;美国最高法院裁决案件第320卷,“美国马可尼无线电报公司”,1-89页)。

在第一次世界大战期间,由于有斯坦梅兹、亚历山大逊以及丹普斯特等工程技术天才人物,设在斯克内克塔迪的通用电气公司终于成功地将无线电频率振荡器的小型试验模型放大成为巨大的200千瓦生产样机,并且将第一台安装在新泽西州新布伦瑞克的马可尼世界无线电站,用它取代了该站原先一台不适用的高功率火花发射机。

这座无线电站开始进行稳妥可靠的横贯大西洋通信业务时,特斯拉也作为贵宾之列被邀请参加开业典礼,这对特斯拉是一种莫大的讽刺。1919年4月,伍德罗·威尔逊总统提出的停战条件,就是由该站通过无线电发给凯撒·威廉皇帝的。

然而不管特斯拉多么恼火,马可尼由于在无线电方面的商业成就而举世瞩目,而且精明地使他的马可尼世界无线电公司一直处于无线电发展的商业领先地位,这却是无庸否认的千真万确的事实。

晚年落魄的特斯拉
同样宣称发明了无线电技术的还有俄国的物理学家亚历山大·波波夫。

波波夫于1894年发明了第一架无线电接收器,一个金属检波器,1895年改进成接收闪电发出的电磁波装置,同年5月7日他在彼得堡物理和化学协会物理学部年会上演示了他制成的一架无线电接收装置-雷电指示器,这一天后来被俄罗斯定为“无线电日”庆祝。

同年7月将这个装置安装在圣彼得堡林学院的气象站中,几个月后发表了一篇论文说明这种装置可以接收人工震荡源的信号。1896年3月在彼得堡物理学年会时,在彼得堡大学的两座建筑物、距离约为250米之间进行了发送和接收电磁波信号的实验,这比意大利物理学家马可尼于1896年6月取得专利的装置要早。

为纪念无线电发明的主题的邮票,左上为特斯拉,中上为波波夫,左下为马可尼
这场无线电大战正如当年牛顿与莱布尼茨关于微积分的发现,双方都是独立研究出的成果,殊途同归。同样地,无线电的发明是人类科学发展的必然的一步,巧合的是总有不止一个的先驱同时踏上了这一步。究竟是谁最先发明了无线电,也许是特斯拉,但这都不重要了。

无论如何,这几位伟大的工程师都是我们需要铭记的科技先驱,如果没有无线电这块通讯基石,往小了说,我们今天不会有如此繁荣的移动互联网通讯;往大了说,人类也许直到今天仍未飞出地球。感谢他们为人类的进步所做的一切贡献。

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